L'arc à poulies (ou compound) est une variante de l'arc classique; au lieu que la corde soit attachée à l'extrémité de la branche d'un arc classique, elle est accrochée à la suite d'un câble qui est lui même attaché aux poulies des branches du compound. Cette modification demande une structure très différente de l'arc classique.

L'arc à poulies est donc plus petit, ses branches plus rigides ce qui implique que l'angle au niveau de la corde une fois tendu soit plus important. Lorsque que l'arc est complètement bandé, l'allonge atteint sa valeur maximale qui est toujours constante à cause des poulies, ce qui permet de ne pas avoir de clicker. Grâce à cette propriété on utilise un décocheur, tout simplement pour que le décochage soit toujours net et identique et pour faciliter la traction de l'arc. Mais le principal avantage de l'arc à poulies est de diminuer par 2,5 ou plus la tension ressentie par l'archer, une fois l'arc tendu tout en conservant la puissance de départ lorsque la flèche quitte l'arc.

 

Comme le montre ce schéma, l'arc à poulies est assez complexe même lorsqu'il est nu. Tout les compounds sont à puissance réglables. C'est l'enfoncement de la branche qui modifie cette puissance. La visette permet à la fois pour l'archer de définir un troisième point de repère dans sa visée car il regarde la cible à travers son viseur et à travers à la visette. En fait, il regarde dans la corde. Mais la visette sert aussi comme un verre de lunette à améliorer la vision de la cible, de la rendre moins floue.

Le compound pourrait faire apparaître 3 cordes, en fait, il y en a qu'une dépendant d'un câble secondaire qui fait le tour des 2 poulies, ce qui fait apparaître les 2 autres cordes restantes. Pour éviter le frottement de la corde et du câble, on utilise parfois un écarteur de câble; mais maintenant, sur la plupart des compounds, le câble est situé de part et d'autre de l'axe des poulies donc de la corde, les câbles sont justes séparés entre eux mais plus séparés de la corde. L'arc à poulies est aussi conçu pour avoir un repose flèche assez complexe et réglable dans les 3 dimensions.